El litio de Uyuni vuelve a generar interés

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En la carrera para construir la nueva generación de automóviles eléctricos, un hecho surge ante los fabricantes y gobiernos que buscan disminuir la dependencia del petróleo importado: casi la mitad del litio mundial, el mineral necesario para propulsar los vehículos, se encuentra en Bolivia, dice un reportaje del New York Times. Este país puede no estar dispuesto a cederlo tan fácilmente. La crónica está fechada en Uyuni el 2 de febrero, y la firma el corresponsal del periódico para el sur y oeste de Sudamérica, Simón Romero. La ilustran dos fotografías con un paisaje totalmente desolado del lugar.

Firmas japonesas y europeas intentan llegar a acuerdos para explotar ese recurso, pero el sentimiento nacionalista está creciendo aceleradamente bajo el gobierno del presidente Evo Morales, un ferviente crítico de los Estados Unidos, que ya nacionalizó las industrias de gas y petróleo, dice el reportaje del diario neoyorquino,

Agrega: Por ahora, el gobierno habla de controlar el litio muy de cerca y de mantener al margen a los extranjeros. Además, los grupos indígenas en este remoto desierto de sal donde yace el mineral presionan por una porción de la riqueza.

Añade, citando a Francisco Quisbert, de 64 años: “Sabemos que Bolivia puede ser la Arabia Saudita del litio”, dijo el líder de Frutcas, un grupo de recolectores de sal y sembradores de quinua en las orillas del Salar de Uyuni, la mayor planicie salada del mundo. “Somos campesinos pobres, pero no estúpidos. El litio puede ser de Bolivia pero también es nuestra propiedad”.

La nueva Constitución que el Sr. Morales logró que los votantes aprobaran el mes pasado ha estimulado esas posiciones. Un artículo otorga a los indios control sobre los recursos naturales en sus territorios, reforzando su capacidad para lograr concesiones de las autoridades y de las compañías privadas, e incluso bloquear proyectos mineros.

Pero nada de esto disminuye los esfuerzos extranjeros, inclusive de los conglomerados japoneses Mitsubishi y Sumitomo y un grupo dirigido por el industrial francés Vincent Bolloré. En los últimos meses, los tres han enviado representantes a La Paz para reunirse con el gobierno del Sr. Morales en busca de acceso al litio, componente básico para las baterías que propulsan los automóviles y otros productos electrónicos.

“Hay lagos de sal en Chile y Argentina, y un depósito de litio prometedor en el Tibet, pero el premio está claramente en Bolivia”, dijo al diario neoyorquino en La Paz el ejecutivo de la Unidad de Metales de Mitsubishi, Oji Baba. “Si queremos ser una fuerza en la próxima onda de automóviles y de baterías que los propulsen, debemos estar aquí”.

Mitsubishi no es la única que proyecta automóviles basados en baterías de litio. Los vapuleados fabricantes de automóviles en los Estados Unidos apuntalan sus esperanzas en el litio, dice el diario. Uno de ellos es la General Motors, que planea lanzar en 2010 el Volt, vehículo con batería basada en litio y maquinaria a gas. Nissan, Ford y BMW, entre otras industrias, tienen proyectos similares, dice el diario.

La demanda de litio, utilizado hace mucho en pequeñas cantidades en medicinas estabilizadoras del ánimo y en armas termonucleares, ha crecido desde que los productores de BlackBerrys y otros instrumentos electrónicos empezaron a utilizarlo. Pero la industria automotriz tiene el mayor potencial para el litio, según los analistas, dice el diario neoyorquino. El litio permitiría que los automóviles eléctricos conserven más energía y corran más distancia, pues pesa menos que el níquel, también utilizado en las baterías, dice el reportaje.

Estimuladas por el interés de los gobiernos, incluso el de Barack Obama, en mejorar la eficiencia energética y reducir la dependencia del petróleo importado, las compañías privadas dirigen su atención a este desolado rincón de los andes, donde los indios de lengua Quechua subsisten de los restos de un antiguo mar interior, intercambiando la sal que transportan en caravanas de llamas

El servicio geológico de los Estados Unidos dice que, potencialmente, pueden extraerse 5,4 millones de toneladas de litio de Bolivia, cantidad superior a los 3 millones de Chile, 1,1 millón en China y apenas 410.000 en Estados Unidos, informa el reportaje. Estudios de geólogos independientes dicen que Bolivia puede tener aún más litio en Uyuni y sus otros desiertos de sal, si bien la altitud y la calidad de las reservas pueden dificultar el acceso al mineral, añade.

Mientras las estimaciones varían mucho, algunos geólogos dicen que los fabricantes de automóviles pueden tener en las reservas bolivianas materia prima para décadas.

Pero dentro de ese potencial, los extranjeros que procuran extraer las reservas bolivianas de litio, deben navegar a través de las políticas de Morales, 49, que ha coludido repetidamente con inversionistas americanos, europeos e incluso sudamericanos. Morales estremeció al vecino Brasil, con cuyo gobierno tiene relaciones amistosas, al nacionalizar los campos de gas natural en 2006 y procurar un fuerte incremento en los precios, recuerda el reportaje. Llevó a cabo su más reciente nacionalización antes que se votase por la nueva Constitución, enviando tropas para ocupar las operaciones de la gigante petrolera británica BP.

En las oficinas de Comibol, en La Paz, la visión de Morales de combinar el socialismo y defensa de los indígenas, es desplegada prominentemente. Ejemplares de Cambio, el nuevo diario gubernamental, están disponibles a la entrada de las oficinas, donde también están a la vista imágenes de Ché Guevara, muerto en Bolivia en 1967.

“El modelo imperialista anterior de explotación de nuestros recursos naturales nunca más será repetido en Bolivia”, dijo Saúl Villegas, jefe de una división de Comibol que supervisa la extracción de litio, cita el diario estadounidense.”Es posible que aceptemos a extranjeros como socios minoritarios o, mejor aún, como nuestros clientes”, relata el reportaje.

Un comentario sobre “El litio de Uyuni vuelve a generar interés

    […] posible que quienes en su tiempo  escribieron sobre este tema no hubieran investigado lo suficiente antes de difundir la idea de una “Arabia […]

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